本周發生的火星、地球和太陽排成一條直線現象,使火星與地球直線距離最近,顯得格外明亮耀眼。

北半球的人們裸眼就可以看到這一「火星衝日」的奇觀。

英國最佳的觀測時間是格林尼日周二(10月13日)晚間23時20分,中國則是在周三(10月14日)夜晚。

火星衝日

https://twitter.com/NASAMars/status/1316057087185580038

通常,每隔26個月地球就會和火星排成一條直線,形成地球在中間,一面是火星一面是太陽的直線。

之後,火星和地球再圍繞太陽沿著各自的軌道運行,漸行漸遠。

上一次火星衝日是在2018年的7月,下一次則在2022年底。

但雖然火星衝日現象大約每2年多發生一次,但每次衝日時地球與火星的距離都不同。

據專家說,此次衝日接近大衝。而下次大衝則要等到2035年。

本次地球和火星之間的距離為6200多萬公里,雖然比2018年那次大衝時距離要遠些(2018年為5800萬公里左右),但確是2035年之前距離最接近的一次。

特別之處

但此次衝日之所以對北半球的天文攝影者來說非常特別,還因為火星在天空中的位置較高,更容易捕捉到較清晰的圖像。

如佩奇圖像所顯示的那樣,天文攝影師佩奇使用特殊方法處理和合成的最完美圖像,清楚呈現了「火星二分」(Martian dichotomy)現象:北半球光滑的低地平原和南半球崎嶇不平的地貌。就連南極由二氧化碳形成的冰蓋都能看得到。

火星探測器

火星與地球的位置也是人們發射火星探測器時最重要的決定性因素。無疑,兩者之間的距離越短,發射時機就越好。

今年7月,中國、美國和阿聯酋都分別向火星發射了探測器。

目前,中國天問一號、美國毅力號和阿聯酋的希望號火星探測器都在飛行途中,預計他們都將於明年2月抵達火星。

歐洲和俄羅斯本來也計劃向火星發射探測器,但可惜錯過了最佳時機,只好等待下次2022年底地球和火星距離較接近時了。

與此同時,2003年那次的衝日,是近6萬年以來火星與地球距離最接近的一次,只有5600萬公里。

但2012年的衝日,兩者之間的距離則超過1億公里,而造成這種差異的原因是與火星和地球橢圓形軌道有關。

對火星如此癡迷

火星兩級的氣溫最低可以達到零下攝氏140度,至少現在還不適合人類居住。 © Getty Images 火星兩級的氣溫最低可以達到零下攝氏140度,至少現在還不適合人類居住。

多年以來,地球上的人類似乎一直對火星情有獨鍾。人類對火星也最具想象力,其中最早之一的描述是H.G.威爾士(HG Wells)創作的《世界大戰》(The War of the Worlds)。

1877年,意大利天文學家及科學家喬凡尼·斯基亞帕雷利(Giovanni Schiaparelli)用望遠鏡鎖定和研究火星時,在火星表面看到了類似溝壑的東西,他稱其為「運河」。

於是,引發了人們對火星上存在生命的種種猜測和想象。

1881年,一家名為《倫敦真理》(London Truth)的報紙刊登了一篇關於火星人入侵的科幻故事。於是, 火星人(Martians)也進入了人類詞匯。

隨著科技的進步,人們開始尋找火星生命跡象,甚至想象著有朝一日能向火星移民。

從1960年代開始,各國就試圖向火星發射各種探測計劃,直到最近一波的火星探測器。

但隨著火星神秘面紗逐步被揭開,人們發現得越多,火星留給我們的想象空間就越小。

然而,火星依然沒有失去它的魅力,因為它畢竟是地球的近鄰,或許未來人類真可以移民火星也未可知。

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